¿Qué es la inmunología computacional?

En un periodo de seis meses se anunció la existencia del SARS-CoV-2 y el inicio de una vertiginosa carrera para desarrollar una vacuna contra esta enfermedad. Pero el proceso para desarrollar vacunas desde cero es complejo y puede llevar diez años o más. Entonces, ¿cómo es que estamos frente a la posibilidad de tener una vacuna en unos meses? No es ni magia ni casualidad, se trata de la inmunología computacional.

Ante la difícil tarea de comprender el sistema inmunológico del ser humano, los científicos han recurrido a enfoques computacionales, informáticos y modelos matemáticos que se han vuelto tan sofisticados que pueden predecir qué partes de un nuevo patógeno serán reconocidas por las células B y T, o que pueden crear inmunoterapias dirigidas contra las células tumorales. Cuando apareció el nuevo coronavirus, los científicos estaban preparados para predecir las partes del SARS-CoV-2 que provocarían respuesta inmunitaria y así, comenzar con el desarrollo de vacunas. 

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Para lograr estos enfoques innovadores, los inmunólogos echaron mano de técnicas utilizadas por genetistas y biólogos de sistemas para crear el subcampo de la inmunología computacional. Hoy, el trabajo de Epivax y proyectos como EpiMatrix, fragmentan las secuencias de proteínas de un patógeno en trozos de diez aminoácidos, y luego los clasifican según su probabilidad de unirse a una proteína histocompatible. 

Y aunque hoy estas herramientas inmuno-informáticas se utilizan con éxito para generar hipótesis antes de entrar al laboratorio o para acelerar el diseño de vacunas y terapias como las que se buscan para COVID-19, nunca sustituirán a los datos experimentales. Garantizar la eficacia de cualquier terapia, así como la seguridad de las personas, requiere de innovación y colaboración, pero nunca de atajos. 

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